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环礁

环礁(atoll,lagoon island,ring reef,reef ring)是海洋中呈环状分布的珊瑚礁。中间有封闭或半封闭的或礁湖,但无非珊瑚礁成因的中央岛屿,此即与堡礁的不同之点。露出海面的高度达几米,呈圆形、椭圆形及马蹄形。直径为1~130千米,深度数米至百余米。向海一侧的斜面较陡,可达45°,上部甚至达90°。

环礁内一般有厚达1000余米的造礁石灰岩,其基座为玄武岩海底火山。一般分布在珊瑚易于生长的太平洋印度洋的热带和亚热带海洋上,较典型者是马绍尔群岛和马尔代夫群岛。

海洋上呈环状或马蹄状的珊瑚礁。我国古代称为"石塘"。其上往往堆积有由珊瑚礁碎屑组成的沙帽,即形成珊瑚岛。被包围的水面称为礁湖,可成为优良避风港。

全球有环礁330~400个,大部分分布在土阿莫土群岛(62个)、印度尼西亚东部(37个)、加罗林群岛(32个)、马绍尔群岛(29个)和斐济群岛(25个),仅有大约10个分布在印度洋-太平洋热带地区以外, 如中太平洋的中途岛和库雷岛,红海的两个环礁、巴哈马群岛的霍格斯提礁、佛罗里达的基韦斯特以西的干龟岛等。

中国南海除少数基岩岛以外大多数为珊瑚岛,有台地环形礁。西沙群岛,有10个,如永兴、宣德及宣德东等,从渐新世以来形成了厚约1200米的珊瑚礁沉积。中沙群岛,为位于现代海面以下12~20米深的环形礁,长135千米、宽68千米,中心湖深75~85米。

1842年,达尔文根据他在小猎犬号5年的航行中所作的观察研究资料,提出南太平洋环礁形成的理论。依据他的理论,环礁的形成与火山岛有关。在海底火山喷发后所形成的火山岛周围,因环境适合珊瑚生长,于是大批珊瑚附着生长,逐渐形成裙礁。其后因故导致岛屿下沉或海平面上升,珊瑚礁仍持续堆积增长。由于岛屿的外缘水流交换较多,珊瑚生长状况较内侧佳,于是逐渐形成堡礁。当火山岛完全沉没水中,仅剩下环状的珊瑚礁岛屿持续增长,便成为环礁 。

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